De tre medborgarrättsaktivisterna mördades. I dag inleds rättegången mot personen som anses ligga bakom morden.

Mississippirättegång avslutad

Publicerad 2005-06-13

Det har hunnit gå över 40 år sedan morden på tre medborgarrättsaktivister i staden Philadelphia i Mississippi. I början av det här året ställdes till slut den snart 80-årige Edgar Ray Killen, som misstänks ligga bakom morden, inför rätta. En av dem som kan ta åt sig äran för åtalet är journalisten Jerry Mitchell.

Morden på de tre medborgarrättsaktivisterna Michael Schwerner, James Chaney och Andy Goodman 1964 i Neshoba County, är bara ett exempel på de många våldsdåd och mord som begicks i Mississippi under 1960-talet. Det som framför allt gjort att just de tre morden uppmärksammats är rättsväsendets oförmåga att hantera fallet - ingen dömdes för morden.

Men den 6 januari i år greps den före detta Ku Klux Klan-ledaren och baptistpastorn Edgar Ray Killen i sitt hem misstänkt för att ha planerat brottet.


Blodig tid


Sextiotalet var ett blodigt decennium i Mississippis historia. I juni 1963 mördades Mississippis mest kända svarta ledare Medgar Evers. Ett år senare misshandlade män från Ku Klux Klan medlemmar i en metodistkyrka i Neshoba County och därefter brändes kyrkan ned.

Några dagar senare, den 21 juni 1964, kom de tre medborgarrättsaktivisterna Schwerner, Chaney och Goodman till trakten för att undersöka de brutala brotten. De greps av vice sheriffen Cecil Price och häktades, men släpptes snart fria. Det var när de skulle åka hem som 20 Klanmedlemmar övermannade deras jeep. De tre blev svårt misshandlade och slutligen sköts de ihjäl. Det tog 40 dagar innan fbi hittade deras kroppar i ett dammbygge.

Delstaten beslöt att överlåta utredningen till fbi. Totalt åtalades 18 män för att ha berövat de tre mördade männen deras konstitutionella rättigheter. Bland de åtalade fanns både Edgar Ray Killen och vice sheriffen Price. Sju män dömdes, åtta friades och tre frigavs efter att juryn kommit till ett dödläge, vilket ledde till att rättegången till slut ogiltigförklarades.


Har skrivit om morden


Journalisten Jerry Mitchell var bara fyra år när de tre medborgarrättsaktivisterna mördades. Ändå har han som vuxen gjort ett idogt arbete på Mississippitidningen The Clarion-Ledger med att rapportera om de rasistiska våldsdåd som präglade 1960-talet i delstaten. Det har lett till att flera av förövarna har fått sina straff och att offren fått upprättelse. Nu har turen kommit till Edgar Ray Killen.

Mississippi burning


Trots att Jerry Mitchell växte upp i Texas så visste han från början inte särskilt mycket om de tre medborgarrättsaktivisterna eller medborgarrättskampen.
– Jag var medveten om morden men kände inte till historien och detaljerna. Det var som att växa upp på Pluto, så lite kände jag till om medborgarrättskampen, säger Mitchell till Expo.

Det som väckte Mitchells intresse var den film som baserats på händelserna, Alan Parkers Mississippi brinner. Filmen hade premiär 1989 och under pressvisningen träffade Jerry Mitchell fbi-agenter som berättade mer om morden.
– Filmen gjorde ett enormt intryck på mig. Jag var totalt omedveten om detta mörka kapitel i mitt älskade söderns historia.

Vill påverka andra


Mitchell säger själv att drivkraften i jobbet är att påverka andra, att de historier han berättar ska förändra samhället. Han kom till tidningen The Clarion-Ledger 1986. Det är en tidning som under 1960-talet klassificerades som den mest rasistiska tidningen i den amerikanska södern. Sedan dess har tidningen radikalt ändrat inställning till rasism och segregation. Under 1990-talet ledde Mitchells grävande journalistik till förnyade prövningar, som ledde till fällande domar för flera mord och mordbränder. Det handlar bland annat om morden på de två ledarna för National Association for the Advancement for Coloured People (naacp) Medgar Evers och Vernon Dahmer, 1963 och 1966.

Avslöjad av intervju


Det som ledde Mitchell på rätt spår i det nu aktuella fallet var en sekretessbelagd intervju med den före detta Ku Klux Klan ledaren Sam Bowers. Han var en av de som åtalades 1967. Sam Bowers intervjuades i fängelset, eftersom han 1998 fällts för mordet på Vernon Dahmer.

Ett utdrag från intervjun med Sam Bowers publicerades i The Clarion-Ledger, trots att intervjun inte skulle publiceras förrän efter hans död. Bowers erkände att han förhindrat utredningen av fallet med de tre medborgarrättsaktivisterna. Dessutom hänvisade Bowers till Edgar Ray Killen när han pratade om hur morden gick till. Kort därefter tog åklagaren upp fallet igen.

Har blivit hotad


Det är ett svårt och ibland farligt uppdrag som Jerry Mitchell har och han har ett flertal gånger mött motstånd.
– Klart att alla inte har uppskattat mitt jobb. Under de sexton åren som jag arbetat med det här har jag blivit hotad flera gånger.
En av de mer hotfulla situationerna var när Jerry Mitchell intervjuat Byron De La Beckwith, som 1994 åtalades för mordet på Medgar Evers. Efter intervjun insisterade Beckwith på att följa med Mitchell till hans bil. Byron De La Beckwith sa då:
"Gud vare med dig om du skriver positivt om vita kristna människor. Gud kommer straffa dig om du inte gör det. Och om Gud inte straffar dig direkt, kommer flera individer att göra det åt honom."
Cecilia Englund

Organisationer och begrepp i artikeln

Verktyg:

Efter granskning: Ekeroths närmaste medarbetare stängs av

Sverigedemokraterna stänger av Dick Abrahamsson, politisk sekreterare hos Kent Ekeroth. I Expos senaste nummer avslöjas att Abrahamsson tidigare arbetat för nazistiska och högerextrema medier. Hela Hälsingland har även uppmärksammat rysk propaganda på Abrahamssons Facebook.

Extremhögern vill inte ha en debatt

Analys, Daniel Poohl. Bokmässan har blivit ytterligare en plats där vi tvingas möta extremhögerns idéer. Men bara för att de finns där betyder det inte att de har en poäng.

Nytt nummer av Expo

Nytt nummer av Expo ute nu! En miljon flyktingar kom till Europa förra året. Endast 65 personer sökte asyl i Estland. Ändå exploderade rasismen. Och massor av mer läsning.